Manly Gerard Butler reveals sensitive side of Beowulf

The Calgary Herald (Alberta)
March 13, 2006  

Canadian director Sturla Gunnarsson calls Gerard Butler the “manliest man acting today.” It's a tall claim in a business bursting at the seams with six-pack abs and dancing pecs of steel, but Butler has all the razor stubble and relaxed, alpha male presence to silence the skeptics with a single smirk.

“Sturla clearly knows a quality man when he sees one,” says Butler with mock cockiness. “I'm flattered, really, but I played up my manly side for this role ― for Sturla's sake ― because Beowulf couldn't be limp now, can he? Part of me was hankering to find his soft side.”

Butler is only partly joking about finding the gentler side to the notorious Norse warrior who blazed a trail through early Anglo-Saxon mythology and remains a constant presence on university reading lists. Based on a ninth-century epic poem, Beowulf and Grendel tells the story of Beowulf (Butler), a noble soldier who is forced into a confrontation with a great troll named Grendel.

Directed by Gunnarsson (Such a Long Journey, Scorn) in the midst of Iceland's foreboding landscape, Beowulf and Grendel goes beyond the elements of the original work and actually attempts to paint a profound psychological portrait of the warrior's conflicted soul ― and that's the part that attracted Butler to the mix.

A rising star who appeared as a significant blip on Hollywood's radar in the wake of Dear Frankie and a supporting role in Lara Croft Tomb Raider: The Cradle of Life, Butler says he became an actor to explore the human condition, not to become a heartthrob ― but he only has control over the former. The latter is already a reality for the many women who see the Glaswegian actor as the best thing since fishnet tank-tops for men.

“I love a hero with chinks in his armour,” says Butler, who is a reallife recipient of an award for bravery after saving a young boy from drowning.

“In this version of the story, we get a very layered study of what it means to be a warrior. He first goes on a voyage, a mission, but he ends up going on a very spiritual journey. It's an exciting hero epic because it deals with both sides ― the dark and the light ― not just of the narrative, but the characters themselves.”

Butler sits back, barely folding his rather large, hulking frame into the small hotel room chair.

“You don't often get characters like Beowulf ― this archetypal hero ― who suffers so much from understanding. He takes responsibility for his actions, which pushes him to mature, but it also forces him to question his own purpose, and I found that very interesting. I adored his relatability. Even though he's this hulking force, he's very human and that's finally what makes a role interesting for an actor.”

In the film, Beowulf is pushed to question by Selma, a mysterious witch played by Canadian actress, and now feature film director, Sarah Polley. Selma is the creation of screenwriter Andrew Rai Berzins, but she fleshes out elements that were already present in the epic poem ― such as self-awareness beyond the call of duty, and the warrior's heaviness of heart.

“The movie takes on the structure of a dark, psychological test,” says Butler, pointing out what made the story so attractive to J. R.R. Tolkien, who based his Lord of the Rings trilogy in part on Beowulf and Grendel.

Butler jokes about his manliness often being a hindrance to his acting. “Well, being as macho as I am, I can't compete with Philip Seymour Hoffman. He's always going to win out for those types of roles ― and I'm not being facetious when I say this, but I would like to play the different types out there. I'd like to play the insane and infirm sometimes, but so far, I've been playing military types and warrior kings, which is fine, too. I'm not complaining,” he says.

“ If anything, it makes me work harder. I want to bring the vulnerability to those roles, and that pushes you to find subtleties in a character that aren't on the page. If I have one career ambition ― as the so-called manliest man acting today ― then I would like to be remembered as the one who blended machoness with sensitivity . . . without looking stupid or completely self-absorbed.”

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カナダ人の監督ストゥーラ・ガナーソンはジェラード・バトラーのことを「現在演技をしている最も男らしい男」と呼んでいる。良く発達した腹筋と鋼のよう に硬い揺れる胸筋で縫い目がはじける職業では大げさな主張であるが、バトラーは無精髭を生やしくつろいで、1回にやりと笑えば疑い深い人を黙らせる最高 の男性的な存在である。

「ストゥーラは上等な男を見ればはっきりわかるんだ」とバトラーはうぬぼれたふりをして言う。「実際、嬉しいね。だけど、この役のためにーーストゥーラの ために、自分の男らしい面を強調したんだ。だって、ベーオウルフがよたこよたこしているわけにはいかないだろう? ぼくの中のある部分は彼の穏やかな面を 見つけたいと思っていたんだ」

初期のアングロ・サクソンの神話の先駆けで、常に大学の必読書のリストに載っている名高い北欧の戦士に優しい面を見つけたというのは、一部はバトラーの冗 談にすぎない。9世紀の叙事詩に基づく『ベーオウルフとグレンデル』は、グレンデルという名の巨大なトロールと対決することになった気高い戦士ベーオウル フ(バトラー)の物語を語っている。

ガナーソン(『かくも長き旅』『軽蔑』)がアイスランドの不吉な予感のする風景の中で監督した『ベーオウルフとグレンデル』は、原作の要素よりも先へ行 き、実際にこの戦士の葛藤する魂の深い心理的な描写をしようとしている。そしてそれがバトラーに参加する気にさせた部分なのだ。『Dear フランキー』と『トゥーム・レイダー 2』での脇役に引き続いて、ハリウッドのレーダーに重要な輝点として現われた売り出し中のスターであるバトラーは、 人間のありかたを探るために役者になったのであって、 憧れの的としてではない、と言っている。だが、彼にどうにかできるのは前者だけだ。後者はすでにこのグラス ゴー生まれの俳優を最高だと思う多くの女性にとっては、男性にとっての編み目のタンクトップ以来の現実なのである。


「物語のこの版で、我々は戦士であるとはどういう事なのかを幾重にも追求している。彼はまず航海に、使命に進んで行くが、最後には実に精神的な旅を続ける 事になる。これは興奮する英雄叙事詩だよ。なぜなら、物語に関してだけではなく、登場人物たちの闇と光の両面をも扱っているからなんだ」


「この原型的な英雄ベーオウルフのような人物はそうはお目にかかれないーーなかなか理解できない。彼は自分の行動の責任をとる。それは彼を成熟させるけれ ど、また自身の目的について疑義を持たざるを得なくする。そして、それがとても面白いと思ったんだ。ぼくは彼の順応性は素晴らしいと思う。こんなものす ごい力があるけれども、実に人間らしいし、それが最終的には役者にとってある役を興味深いものにするんだ」

映画の中で、ベーオウルフはカナダ人の女優で今や長編映画の監督であるサラ・ポリー演ずる謎めいた魔女セルマに問い詰められる。セルマは脚本家のアンド ルー・ライ・ベルジンズの作り出した者だが、彼女はすでに叙事詩の中に存在した要素ーー義務を超えた自己認識やこの戦士の心の重さなどをふくらませ ている。

「この映画は暗い心理的な試練の構造をとっている」と、J.R.R. トールキンにとってこの物語が大層魅力的だった点を指摘して、バトラーは言う。トールキンの『指輪物語』三部作は部分的に『ベーオウルフとグレンデル』 [原文のママ:実際は原詩の『ベーオウ ルフ』]に基づいている。

バトラーは自分の男らしさがしばしば演技の妨げになっていると冗談を言った。「ほら、こんなにマッチョだから、ぼくはフィリップ・セイモア・ホフマンとは 競えないよ。彼はいつだってそういうタイプの役をやり遂げることになる。それにこう言う時ぼくはふざけてはいないんだけど、様々な役をやってみたいんだ。 狂って虚弱な人とかを時には演じてみたい。でもこれまでは好戦的なタイプとか戦士の王とかを演じてきたし、それもいいもんだよ。不平を言っているんじゃな い んだ」と彼は言う。

「むしろ、もっと一生懸命になるんだ。こういう役に傷つきやすさを持ち込みたい。そしてそれは登場人物の中に、書かれてはいない機微を見つけさせるんだ。 いわゆる現在演技をしている最も男らしい男として、もし一つ経歴の上での野心があるとしたら、ばかばかしく見えたり、まるっきり自己陶酔に見えずに、マッ チョと感受性を混ぜ合わせた者として記憶されたいな」